A principios de 2018, en un complejo de edificios de poca altura en la capital australiana, un equipo de piratas informáticos del gobierno estaba participando en un juego de guerra digital destructivo.

Por REUTERS

Los agentes, agentes de la Dirección de Señales de Australia, la agencia de alto secreto de la nación, recibieron un desafío. Con todas las herramientas cibernéticas ofensivas a su disposición, ¿qué daño podrían infligir si tuvieran acceso a los equipos instalados en la red 5G, la tecnología de comunicaciones móviles de próxima generación, de una nación objetivo?

Lo que el equipo descubrió, dicen los actuales y antiguos funcionarios del gobierno, fue preocupante por la seguridad australiana y los líderes políticos: el potencial ofensivo de 5G era tan grande que si Australia estaba en el extremo receptor de tales ataques, el país podría estar seriamente expuesto. La comprensión de cómo se podría explotar la 5G para espiar y sabotear la infraestructura crítica cambió todo para los australianos, según personas familiarizadas con las deliberaciones.

Mike Burgess, el director de la dirección de señales, explicó recientemente por qué la tecnología de seguridad de quinta generación, o 5G, era tan importante: será parte integral de las comunicaciones en el corazón de la infraestructura crítica de un país, desde energía eléctrica hasta suministro de agua. Para las aguas residuales, dijo en un discurso de marzo en un instituto de investigación de Sydney.

Se considera que Washington tomó la iniciativa en la campaña mundial contra Huawei Technologies Co Ltd, un gigante tecnológico que en las tres décadas transcurridas desde su fundación se ha convertido en un pilar de la apuesta de Beijing por expandir su influencia global. Sin embargo, las entrevistas de Reuters con más de dos docenas de funcionarios occidentales actuales y anteriores muestran que fueron los australianos quienes lideraron el camino para presionar a la acción en 5G; que Estados Unidos fue inicialmente lento para actuar; y que Gran Bretaña y otros países europeos están atrapados entre las preocupaciones de seguridad y los precios competitivos ofrecidos por Huawei.

Los australianos durante mucho tiempo habían albergado dudas sobre Huawei en las redes existentes, pero el juego de guerra 5G fue un punto de inflexión. Aproximadamente seis meses después de que comenzara la simulación, el gobierno australiano prohibió efectivamente a Huawei, el mayor fabricante mundial de equipos de redes de telecomunicaciones, cualquier participación en sus planes 5G. Una portavoz del gobierno australiano se negó a comentar sobre el juego de guerra.

Luego de que los australianos compartieron sus hallazgos con los líderes estadounidenses, otros países, incluido Estados Unidos, se movieron para restringir a Huawei.

La campaña contra Huawei se intensificó la semana pasada, cuando el presidente Donald Trump firmó una orden ejecutiva que prohibió efectivamente el uso del equipo de Huawei en las redes de telecomunicaciones de EE. UU. Por motivos de seguridad nacional y el Departamento de Comercio puso límites a la compra de la tecnología estadounidense. El padre de Google, Alphabet, suspendió parte de su negocio con Huawei, informó Reuters.

Hasta mediados del año pasado, el gobierno de Estados Unidos en gran parte “no estaba prestando atención”, dijo el general retirado del Cuerpo de Marines de Estados Unidos, James Jones, quien se desempeñó como asesor de seguridad nacional del presidente Barack Obama. ¿Qué impulsó a los altos funcionarios estadounidenses a actuar? Un repentino amanecer de lo que traerá 5G, según Jones.

“Esta ha sido una realización muy, muy rápida” en términos de entender la tecnología, dijo. “Creo que la mayoría de la gente lo consideraba como una especie de paso evolutivo en lugar de un paso revolucionario. Y ahora que la luz se ha encendido.

Los estadounidenses ahora están haciendo una campaña agresiva para contener a Huawei como parte de un esfuerzo mucho más amplio para verificar el creciente poderío militar de Beijing bajo el presidente Xi Jinping. El fortalecimiento de las operaciones cibernéticas es un elemento clave en la amplia revisión militar que Xi lanzó poco después de tomar el poder en 2012, según documentos militares oficiales de EE. UU. Y China. Estados Unidos ha acusado a China de piratería generalizada, patrocinada por el estado, para obtener ganancias estratégicas y comerciales.

Un vendedor enciende un nuevo teléfono inteligente Huawei P30 para un cliente después de que el P30 y el P30 Pro de Huawei salieran a la venta en una tienda de Huawei en Beijing. REUTERS / Jason Lee

 

UNA AMENAZA A LA INFRAESTRUCTURA CRÍTICA

Si Huawei se afianza en las redes globales 5G, Washington teme que esto le brinde a Beijing una oportunidad sin precedentes para atacar infraestructuras críticas y comprometer el intercambio de inteligencia con aliados clave. Los altos funcionarios de seguridad occidentales dicen que esto podría involucrar ataques cibernéticos en servicios públicos, redes de comunicación y centros financieros clave.

En cualquier choque militar, tales ataques equivaldrían a un cambio dramático en la naturaleza de la guerra, causando daños económicos y perturbando la vida civil lejos del conflicto sin balas, bombas o bloqueos. Sin duda, China también sería vulnerable a los ataques de Estados Unidos y sus aliados. Beijing se quejó en un documento de defensa de 2015, “Estrategia Militar de China”, de que ya ha sido víctima de ciberespionaje, sin identificar a los sospechosos. Los documentos de la Agencia de Seguridad Nacional filtrados por el denunciante estadounidense Edward Snowden mostraron que los Estados Unidos piratearon los sistemas de Huawei, según informes de los medios. Reuters no pudo verificar de forma independiente que tales intrusiones tuvieron lugar.

Sin embargo, bloquear a Huawei es un gran desafío para Washington y sus aliados más cercanos, en particular para los otros miembros del llamado grupo de intercambio de inteligencia Five Eyes: Gran Bretaña, Canadá, Australia y Nueva Zelanda. Desde sus humildes comienzos en la década de 1980 en la ciudad de Shenzhen, en el sur de China, Huawei ha crecido hasta convertirse en un gigante de la tecnología que está profundamente integrado en las redes de comunicaciones globales y listo para dominar la infraestructura 5G. Existen pocas alternativas globales a Huawei, que tiene una gran capacidad financiera: los ingresos de la compañía para 2018 aumentaron casi un 20 por ciento a más de $ 100 mil millones, además de la tecnología competitiva y el respaldo político de Beijing.

“Impedir que Huawei haga negocios en Estados Unidos no hará que Estados Unidos sea más seguro ni más fuerte”, dijo la compañía en un comunicado en respuesta a las preguntas de Reuters. Tales movimientos, dijo, solo limitarían “a los clientes en los Estados Unidos a alternativas inferiores y más caras”.

Para los países que excluyen a Huawei, existe el riesgo de represalias por parte de Pekín. Desde que Australia prohibió a la compañía sus redes 5G el año pasado, experimentó una interrupción de sus exportaciones de carbón a China, incluidas las demoras aduaneras en el lado chino. En un comunicado, el Ministerio de Relaciones Exteriores de China dijo que trataba a “todo el carbón extranjero por igual” y que afirmar que “China ha prohibido la importación de carbón australiano no está de acuerdo con los hechos”.

La tensión sobre Huawei también está exponiendo divisiones en el grupo Five Eyes, que ha sido la base de la arquitectura de seguridad occidental posterior a la Segunda Guerra Mundial. Durante un viaje a Londres el 8 de mayo, el secretario de Estado de EE. UU., Mike Pompeo, emitió una severa advertencia a Gran Bretaña, que no ha descartado el uso de Huawei en sus redes 5G. “La seguridad insuficiente impedirá la capacidad de Estados Unidos para compartir cierta información dentro de redes confiables”, dijo. “Esto es exactamente lo que China quiere; quieren dividir las alianzas occidentales a través de bits y bytes, no de balas y bombas ”.

El fundador de Huawei, de 74 años de edad, Ren Zhengfei, es un ex oficial del ejército de China, el Ejército Popular de Liberación. “Señor. Ren siempre ha mantenido la integridad y la independencia de Huawei “, dijo la compañía. “Nunca se nos ha pedido que cooperemos con el espionaje y nos negaríamos a hacerlo en cualquier circunstancia”.

En una entrevista con Reuters en la sede de la compañía en Shenzhen, Eric Xu, vicepresidente, dijo que Huawei no había permitido a ningún gobierno instalar las llamadas puertas traseras en su equipo (acceso ilícito que podría permitir el espionaje o el sabotaje) y nunca lo haría. . Dijo que 5G era más seguro que los sistemas anteriores.

“China no ha exigido y no exigirá que las empresas o los individuos utilicen métodos contrarios a las leyes locales o mediante la instalación de ‘puertas traseras’ para recopilar o proporcionar al gobierno chino datos, información o inteligencia desde su país o en el extranjero”, dijo el Ministerio de Relaciones Exteriores de China en una declaración en respuesta a las preguntas de Reuters.

Washington argumenta que las puertas traseras subrepticias no son necesariamente necesarias para causar estragos en los sistemas 5G. Los sistemas dependerán en gran medida de las actualizaciones de software de los proveedores de equipos, y ese acceso a la red 5G, dice Estados Unidos, podría usarse para implementar códigos maliciosos.

Hasta el momento, Estados Unidos no ha presentado públicamente pruebas sólidas de que los equipos de Huawei se hayan utilizado para espiar.

Cuando se le preguntó si Estados Unidos reaccionaba con lentitud ante las amenazas potenciales planteadas por 5G, Robert Strayer, el principal diplomático en política cibernética del Departamento de Estado, dijo a Reuters que Estados Unidos había estado preocupado por las compañías de telecomunicaciones chinas, pero que durante el año pasado surgió la 5G más cerca, “empezamos a hablar cada vez más con nuestros aliados”. Prohibir a Huawei de las redes 5G sigue siendo “un objetivo final”, dijo.

Logotipo de la compañía Huawei se ve en la exposición de seguridad en Shanghai. REUTERS / Aly Song

 

LA AMENAZA TECNOLÓGICA

Occidente ha albergado durante mucho tiempo preocupaciones sobre los equipos de telecomunicaciones chinos. En 2012, un informe del Comité de Inteligencia de la Cámara de los Estados Unidos concluyó que las compañías tecnológicas chinas representaban una amenaza para la seguridad nacional. Huawei denunció el hallazgo.

A pesar de estas preocupaciones, la respuesta del gobierno de los EE. UU. A las amenazas planteadas por 5G solo se concretó más recientemente.

En febrero de 2018, Malcolm Turnbull, entonces primer ministro de Australia, voló a Washington DC Incluso antes de que la agencia de espionaje de Australia hubiera corrido su juego de guerra, Turnbull ya estaba levantando banderas rojas en Washington. Como ex empresario de tecnología, creía que 5G presentaba riesgos significativos y quería presionar a los aliados para que actuaran contra Huawei.

“Estaba advirtiendo sobre la importancia de las redes 5G y los riesgos de seguridad que todos necesitábamos para pensar en países con capacidad, forma e intención, así como en leyes coercitivas”, dijo a Reuters una importante fuente australiana.

Un portavoz de Turnbull declinó hacer comentarios.

Turnbull y sus asesores se reunieron con funcionarios estadounidenses, entre ellos Kirstjen Nielsen, entonces secretario de seguridad nacional de EE. UU., Y Michael Rogers, entonces jefe de la Agencia de Seguridad Nacional de EE. UU., La operación de inteligencia de señales de EE. UU. Los australianos dijeron que creían que Pekín podría obligar a Huawei a cumplir sus órdenes y que esto representaba una amenaza si las tensiones con China aumentaban en el futuro, dijeron dos de los funcionarios australianos que estaban familiarizados con la reunión.

Los funcionarios estadounidenses se mostraron receptivos al mensaje australiano, pero las restricciones impuestas al mayor fabricante de equipos de redes móviles del mundo no parecían ser una alta prioridad, según los dos funcionarios australianos. “No compartieron nuestra preocupación con la misma urgencia”, dijo uno.

Rogers declinó hacer comentarios. Un funcionario del Departamento de Seguridad Nacional no dio detalles sobre la reunión, pero dijo que la agencia trabaja estrechamente con Australia en temas de seguridad y que “China continuará utilizando el espionaje cibernético y reforzará las capacidades de ataque cibernético para apoyar sus prioridades de seguridad nacional”.

Se espera que la tecnología 5G dé un gran salto en la velocidad y la capacidad de las comunicaciones. La descarga de datos puede ser hasta 100 veces más rápida que en las redes actuales.

Pero 5G no es solo sobre datos más rápidos. La actualización verá un aumento exponencial en el número de conexiones entre los miles de millones de dispositivos, desde frigoríficos inteligentes hasta autos sin conductor, que se espera que se ejecuten en la red 5G. “No es solo que habrá más personas con múltiples dispositivos, sino que serán máquinas que hablarán con máquinas, dispositivos que se comunicarán con dispositivos, todos habilitados por 5G”, dijo Burgess, jefe de la Dirección de Señales de Australia, en su discurso de marzo.

Esta configuración de redes 5G significa que hay muchos más puntos de entrada para que una potencia o grupo hostil lleve a cabo una guerra cibernética contra la infraestructura crítica de una nación o comunidad objetivo. Esa amenaza se magnifica si un adversario ha suministrado equipo en la red, dicen los funcionarios estadounidenses.

Huawei dijo en su declaración que la compañía “no controla de ninguna manera las redes en las que nuestros clientes despliegan nuestros equipos. “Las acusaciones de Estados Unidos y Australia son extravagantes y no están enraizadas en ninguna evidencia”.

En julio de 2018, Gran Bretaña asestó un golpe a Huawei. Un panel dirigido por el gobierno que incluye a altos funcionarios de inteligencia dijo que ya no estaba completamente seguro de que podría manejar los riesgos de seguridad nacional planteados por el gigante chino de equipos de telecomunicaciones.

Ese panel supervisa el trabajo de un laboratorio creado por el gobierno británico en 2010 y está financiado por Huawei para examinar los equipos de la compañía utilizados en el Reino Unido. La instalación se estableció porque incluso entonces Huawei era percibida como un riesgo de seguridad. El panel de supervisión dijo que los graves problemas que había identificado con los procesos de ingeniería de Huawei “expusieron nuevos riesgos en las redes de telecomunicaciones del Reino Unido y los desafíos a largo plazo en materia de mitigación y gestión”.

Ese informe fue una “bomba”, que determina la forma en que los estadounidenses vieron el riesgo del Huawei 5G, dijo un funcionario estadounidense.

Los funcionarios estadounidenses también señalan que las leyes chinas promulgadas en los últimos años dicen que podrían obligar a individuos y empresas a ayudar al gobierno chino a realizar espionaje.

El Ministerio de Relaciones Exteriores de China calificó esta descripción de la legislación china por parte de los funcionarios de Estados Unidos como “una mala interpretación y una manía desenfrenada de las leyes chinas relevantes”, y agrega: “Tratar de difamar a otros para lavarse a sí mismo es inútil”.

Un hombre toma una fotografía de las cámaras de vigilancia que se muestran en el stand de Huawei en la exhibición de seguridad en Shanghai. REUTERS / Aly Song

 

EL OESTE SE DESPIERTA

A mediados del año pasado, los australianos continuaron informando a otros países de sus preocupaciones sobre el 5G. “Compartimos nuestras preocupaciones sobre la seguridad con muchos aliados, no solo con los Estados Unidos y no solo con los socios tradicionales”, dijo uno de los altos funcionarios australianos. “Compartimos nuestros pensamientos con Japón, Alemania, otros países europeos y Corea del Sur”.

En Washington, la administración comenzó a imponer restricciones a Huawei. En agosto, Trump firmó un proyecto de ley que prohibía a las agencias federales y sus contratistas el uso de equipos de Huawei y ZTE Corp, otro fabricante chino de equipos de telecomunicaciones. Desde entonces, Huawei ha presentado una demanda en un tribunal federal de Texas impugnando la prohibición.

A fines de agosto, los australianos fueron más lejos: prohibieron a las empresas que no cumplían con sus requisitos de seguridad, que incluían a Huawei, el suministro de equipos para la red 5G del país, ya sea dirigida por el gobierno o por empresas privadas.

La decisión de Australia, dijo el Ministerio de Relaciones Exteriores de China en una declaración, “no tiene ninguna base de hecho, y es un abuso de las normas de” seguridad nacional “. China insta a la parte australiana a que abandone el pensamiento de la Guerra Fría y los prejuicios ideológicos, y provea un ambiente justo, transparente y no discriminatorio para las compañías chinas “.

En noviembre, la agencia de inteligencia de Nueva Zelanda bloqueó la primera solicitud del país por parte de un proveedor de servicios de telecomunicaciones de usar el kit de Huawei para una red 5G, citando preocupaciones de seguridad nacional.

Al igual que los australianos y los estadounidenses, a los funcionarios de seguridad británicos les preocupaba el posible uso de Huawei en China como un canal para llevar a cabo el espionaje. Pero las opciones son limitadas. Huawei es una de las tres principales empresas mundiales que, según los analistas, pueden suministrar una amplia gama de equipos avanzados de redes móviles a escala. Los otros dos son Ericsson y Nokia. Y Huawei tiene una reputación entre los operadores de telecomunicaciones por el suministro oportuno de equipos rentables.

Sin embargo, los funcionarios de seguridad británicos estaban cada vez más frustrados con lo que consideraban una falla de Huawei para corregir fallas de software en sus equipos, particularmente las discrepancias en el código fuente, el conjunto de instrucciones subyacentes de los programas. Este problema significa que el laboratorio cerca de Oxford configurado para investigar equipos de Huawei ni siquiera puede estar seguro de que el código que está probando sea exactamente el mismo que el que implementa Huawei en su equipo del mundo real. Esto hace que sea difícil proporcionar garantías de seguridad sobre los equipos de la empresa.

Los funcionarios británicos dicen que China y otros actores malévolos podrían explotar la variedad de fallas. Ian Levy, un funcionario de seguridad británico que supervisa la revisión de equipos de Huawei en el Reino Unido, dijo a Reuters que la ingeniería de software de la compañía es algo así como hace 20 años. “La posibilidad de una vulnerabilidad con un kit de Huawei es mucho mayor que la de otros proveedores”, dijo.

La compañía dijo que se comprometió a gastar al menos $ 2 mil millones “en los próximos cinco años” para mejorar sus capacidades de ingeniería de software.

Los ministros británicos acordaron permitirle a Huawei un papel restringido en la construcción de partes de su red 5G, pero el gobierno aún tiene que anunciar su decisión final. La Unión Europea ha dejado a los gobiernos individuales decidir si prohibir cualquier empresa por motivos de seguridad nacional. Algunos funcionarios de seguridad europeos dicen que prohibir a un proveedor no aborda el problema más amplio de los riesgos que plantea la tecnología china en general.

El presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, participa en una ceremonia de bienvenida con el presidente de China, Xi Jinping, en el Gran Palacio del Pueblo en Pekín. REUTERS / Damir Sagolj

 

HUAWEI LUCHA DE NUEVO

A medida que las tensiones entre Occidente y Huawei se intensificaron durante el año pasado, de repente tomaron un giro personal. Los oficiales de la ley de Estados Unidos habían estado investigando durante algún tiempo los vínculos entre Huawei e Irán, incluida la participación de Meng Wanzhou, director financiero de Huawei, quien es hija del fundador de la compañía. La investigación siguió las historias de Reuters en 2012 y 2013 que revelaron vínculos entre Huawei, Meng y otra compañía que supuestamente intentó violar las sanciones de Estados Unidos a Irán.

Cuando los funcionarios estadounidenses se dieron cuenta de que Meng viajaría a través de Vancouver en diciembre, se lanzaron sobre ellos y le pidieron a Canadá que la detuviera por acusaciones de fraude bancario y telegráfico. Meng permanece en libertad bajo fianza en Canadá mientras el gobierno de los Estados Unidos intenta extraditarla. Huawei dijo en su declaración que Meng “no es culpable de los cargos que enfrenta” y que están “motivados políticamente”.

El conflicto de Huawei no se trata solo de la rivalidad entre los superpoderes de China y China: las actividades de Meng y Huawei fueron controladas por las autoridades de los Estados Unidos mucho antes de que Trump iniciara una guerra comercial con China, según entrevistas con personas familiarizadas con esas investigaciones. Pero no hay duda de que el enfrentamiento más amplio con Huawei ahora se ha vuelto intensamente geopolítico.

En los últimos meses, Estados Unidos ha incrementado los esfuerzos diplomáticos para instar a los aliados a dejar de lado a Huawei. 5G es una “tecnología de cambio de juego con implicaciones en todos los aspectos de la sociedad, desde los negocios, el gobierno, el ejército y más allá”, dijo a febrero Gordon Sondland, embajador de Estados Unidos ante la Unión Europea, en febrero. “Me parece de sentido común no entregar las claves de toda su sociedad a un actor que ha … demostrado una conducta maligna”.

Al preguntarle si existe evidencia de que el equipo de Huawei haya sido utilizado para espionaje, Sondland dijo que “hay evidencia clasificada”. Se negó a ampliar la naturaleza del material más allá de decir que no había duda de que Huawei tenía “la capacidad de hackear un sistema”. y “el mandato del gobierno para hacerlo a pedido”.

Pompeo ha ido públicamente más lejos que la mayoría de los funcionarios estadounidenses al vincular directamente a la compañía con Beijing. “Huawei es propiedad del estado de China y tiene conexiones profundas con su servicio de inteligencia”, dijo en marzo. “Eso debería enviar bengalas a todos los que entienden lo que hacen los servicios militares chinos y los servicios de inteligencia chinos”.

Huawei ha negado en repetidas ocasiones que esté controlado por el gobierno, el ejército o los servicios de inteligencia chinos. “El Secretario de Estado de Estados Unidos, Pompeo, está equivocado”, dijo la compañía en su comunicado, y agregó que es propiedad de sus empleados.

Si bien Huawei fue silenciado inicialmente en su respuesta pública, también se ha vuelto más combativo. A fines de febrero, la compañía se enfrentó a Estados Unidos en una importante reunión anual de ejecutivos de la industria móvil en Barcelona, ??donde el logotipo rojo de Huawei era omnipresente. Los principales funcionarios estadounidenses llegaron con la intención de advertir a los representantes de la industria y el gobierno de Huawei. Pero la compañía había contratado a un equipo de altos ejecutivos para ofrecerles a los clientes y representantes de los gobiernos europeos confianza ante las acusaciones de Estados Unidos.

En un discurso de apertura, Guo Ping, un vicepresidente de Huawei, apuntó a las operaciones de espionaje de Estados Unidos. Prisma, prisma en la pared. ¿Quién es el más confiable de todos? ”, Dijo. Guo se refería a una operación masiva de vigilancia extranjera en los Estados Unidos llamada Prism que fue revelada por el ex contratista de la NSA Snowden. La púa sacó la risa de la audiencia.

Los europeos también retrocedieron. Durante una sesión a puerta cerrada, representantes de los operadores de telecomunicaciones europeos presionaron a un funcionario de Estados Unidos para que presentara pruebas sólidas de que Huawei presentaba un riesgo de seguridad. Un ejecutivo exigió ver una pistola humeante, recordó el funcionario estadounidense.

El oficial estadounidense respondió: “Si el arma está fumando, ya te dispararon”. No sé por qué te estás alineando frente a un arma cargada “.

Reporte de Cassell Bryan-Low, Colin Packham, David Lague, Steve Stecklow y Jack Stubbs. Reporte adicional de Charlotte Greenfield en Wellington; Yoshifumi Takemoto en Tokio; Jonathan Weber; Sijia Jiang; Ben Blanchard y Gao Liangping en Beijing. Editado por Peter Hirschberg y Richard Woods.