Justo después de la medianoche, un martes a principios de 2018, el vicepresidente de Venezuela se apoderó de las ondas de televisión de la nación. Pareciendo compuesto a pesar de la hora, con traje azul y corbata roja, anunció que el gobierno estaba a punto de hacer historia al convertirse en el primero en la Tierra en vender su propia criptomoneda. Sería conocido como el Petro .

Por: Nathaniel Popper y Ana Vanessa Herrero // The New York Times 

A tres cuadras de distancia, en las amplias oficinas del vicepresidente, Gabriel Jiménez estaba sentado cansado en una enorme mesa de conferencias de vidrio, golpeando una computadora portátil. Los potentes acondicionadores de aire enfriaron el aire hasta dejarlo crujiente. Lanky, con grandes anteojos negros colocados entre una barba desaliñada y una línea de cabello en retroceso, Jiménez había pasado meses diseñando y codificando cada detalle del Petro. Ahora, junto con su programador principal, estaba compitiendo para hacerlo operativo, a pesar de que todavía no se habían tomado decisiones básicas.

Justo después de que el vicepresidente firmara el aire, su jefe de personal irrumpió en la oficina, furioso. Jiménez no podía entender: algo sobre los errores tipográficos en un sitio web, una vergüenza para la nación. El jefe trajo a dos guardias, armados con rifles militares, y les dijo a Jiménez y su programador que tenían prohibido irse. Si intentaran comunicarse con el mundo exterior, estarían en camino a El Helicoide. Era un símbolo de terror claramente venezolano: un proyecto de centro comercial futurista, con rampas de automóviles entre tiendas, convertido en una prisión política y centro de tortura.

Debajo de la mesa, el Sr. Jiménez le envió mensajes de texto furtivos a su esposa. Aunque ella lo había dejado recientemente, él le pidió que le enviara un abrazo y que le dijera a su padre que estaba en problemas.

Jiménez fue finalmente liberado justo antes del amanecer. Cuando llegó a su departamento, estalló en sollozos. Antes de que tuviera tiempo de recuperarse, recibió una llamada. El propio presidente, Nicolás Maduro, solicitó su presencia. El Sr. Jiménez caminó hacia el palacio presidencial, abriéndose paso entre la multitud afuera con una sensación de agotamiento y temor.

Unos meses antes, la idea de que Jiménez fuera llamado antes que el tirano que gobernaba Venezuela hubiera sido inimaginable. Jiménez tenía solo 27 años, dirigió una pequeña empresa y había pasado años protestando contra el dictador. Maduro no solo había manejado mal a su país en una crisis financiera, sino que había detenido, torturado y asesinado a quienes desafiaban su poder.

Pero cualquier cosa que el Sr. Jiménez sintiera sobre el régimen, sentía con la misma fuerza el potencial de la criptomoneda. Cuando la administración de Maduro se le acercó para crear una moneda digital, Jiménez vio la oportunidad de cambiar su país desde adentro. Jiménez creía que si una criptomoneda nacional se hacía correctamente, podría darle al gobierno lo que quería, una forma de combatir la hiperinflación, al mismo tiempo que introducía sigilosamente tecnología que les daría a los venezolanos una medida de libertad de un gobierno que dictara todos los detalles del día a día. vida.

Sus amigos y familiares le advirtieron que trabajar con el régimen solo podía terminar mal. La persona que supervisó el esfuerzo, el vicepresidente Tareck El Aissami, había sido llamada ” capo de la droga ” por el gobierno de los Estados Unidos y pronto sería incluida en la lista federal de “Más buscados” . Jiménez reconoció el peligro, pero habló sobre el Petro como un caballo de Troya que se infiltraría en el tipo de reformas que él y la oposición habían estado soñando durante años.

Los años 2017 y 2018 estuvieron llenos de drama para todos en el mundo de las criptomonedas, ya que el precio de Bitcoin se disparó más de un mil por ciento antes de estrellarse. Se hicieron y se perdieron fortunas de miles de millones de dólares. Pero tal vez nadie tuvo un viaje tan peligroso como el Sr. Jiménez. Su fe en la moneda digital lo transportó de la oscuridad al centro de las oscuras instituciones de poder de su país. Se encontró negociando directamente con Maduro y sus principales diputados, quienes a menudo elogiaron su ingenio, antes de que las crecientes amenazas a la vida de Jiménez lo llevaran al exilio.

“El objetivo real del proyecto era cambiar el modelo económico del régimen opresivo”, dijo recientemente a The Times. “Esta fue mi misión y mi apuesta, en una apuesta que terminó costando todo lo que tenía en mi vida: mis amigos, mis socios, mi reputación, mi amor, mi compañía y mi país”.

Jiménez ha sido identificado como el autor del Petro antes, pero nunca ha contado su historia. Esta cuenta se basa en cientos de páginas de correos electrónicos confidenciales, mensajes de texto y documentos gubernamentales, así como entrevistas con más de una docena de personas que participaron en el proyecto. Muchos hablaron bajo condición de anonimato porque todavía viven en Venezuela, donde criticar abiertamente al gobierno puede conducir rápidamente a la prisión o la muerte.

Un país que necesita ideas desesperadas.

El Sr. Jiménez tenía ocho años y vivía en la pequeña ciudad de El Tigre, cuando el hombre fuerte militar Hugo Chávez llegó al poder en 1998. Un marxista, el Sr. Chávez usó las vastas reservas de petróleo de Venezuela para pagar los servicios sociales para los pobres, pero También hizo al país cada vez más autoritario, construido alrededor de su propio culto a la personalidad.

Jiménez era parte de una clase educada que naturalmente se sintió atraída por la oposición. Después de la universidad en Caracas, el Sr. Jiménez pasó unos años en los Estados Unidos, estudiando, casándose y haciendo lo que pudo para oponerse al Sr. Chávez y su sucesor, el Sr. Maduro. También hizo una pasantía para una congresista republicana de Miami que criticaba regularmente al régimen venezolano. Cuando los reformadores ganaron las elecciones parlamentarias en 2015, Jiménez se sintió obligado a regresar a su país para participar en la apertura política.

Jiménez y su esposa aterrizaron en Caracas a principios de 2016 y encontraron una nación al borde. Los precios del petróleo se habían desplomado, lo que envió a Maduro a un frenesí de impresión de dinero. Cuando los bolívares dejaron de tener valor, la medicina desapareció, los refugiados se ahogaron y los niños murieron de hambre .

El señor Jiménez estaba bastante aislado. Había fundado una nueva empresa, The Social Us, que conectaba a los programadores y diseñadores venezolanos con compañías estadounidenses que buscaban mano de obra barata. Como muchos venezolanos más ricos, Jiménez mantuvo casi todo su dinero en dólares, pero esto hizo que las transacciones fueran un dolor de cabeza. Tenía que cambiar moneda ilegalmente cada pocos días, y un viaje en taxi requeriría una pila de bolívares tan gruesos que la mayoría de los conductores aceptaban solo transferencias bancarias.

La situación reavivó el interés de larga data de Jiménez en las criptomonedas. Comenzó a pagar a sus empleados en una moneda digital; Incluso con la loca volatilidad de los criptomercados, era más estable que una cuenta bancaria venezolana, y no estaba sujeta a los dictados del régimen de Maduro. El personal de The Social Us comenzó a promocionar la criptomoneda como una forma para que los venezolanos comunes, cada vez más personas que compraban Bitcoin en la calle , se ocuparan de problemas prácticos. Un proyecto que diseñaron fue un terminal de pago que eludió los límites del gobierno en el gasto.

Inicialmente, el régimen de Maduro vio a Bitcoin como una amenaza. La tecnología, después de todo, utilizaba una red descentralizada para crear y mover dinero, y ninguna autoridad estaba a cargo. Pero luego, algunos miembros del gobierno notaron que esto cortaba en ambos sentidos. La criptomoneda también podría ser una forma para que Venezuela escape de las sanciones impuestas por los Estados Unidos y las organizaciones internacionales.

En septiembre de 2017, un funcionario leal al Sr.Maduro planteó la idea de una moneda digital respaldada por las reservas petroleras de Venezuela. Esto no era ortodoxo: uno de los principios de Bitcoin es que su valor no se deriva de un recurso natural o fiat gubernamental, solo las leyes de las matemáticas. Pero la distinción se desvaneció ante la desesperación de Venezuela. El funcionario, Carlos Vargas, leyó sobre el trabajo criptográfico del Sr. Jiménez en una publicación local y solicitó una reunión.

Pronto la forma descomunal del Sr. Vargas llegó a la oficina de The Social Us. Mientras consumía una bolsa entera de papas fritas, Vargas halagó a los jóvenes trabajadores digitales, diciendo que estaban entre las únicas personas en Venezuela capaces de crear lo que él había propuesto. La idea era exactamente lo que el Sr. Jiménez había esperado escuchar. El objetivo era crear una nueva moneda venezolana que se movería libremente a través de una red abierta, como Bitcoin. El gobierno sería incapaz de controlarlo, o arruinarlo. El Sr. Vargas quería llamarlo Petro Global Coin, pero el Sr. Jiménez sugirió algo más simple: el Petro.

The Social Us armó una presentación corta para el proyecto Petro. Pero Venezuela está llena de personas que proponen planes locos, y Jiménez no le dio demasiada importancia. Luego, a principios de diciembre, cuando Jiménez estaba en una conferencia en Colombia, recibió un mensaje urgente. Maduro acaba de anunciar una criptomoneda nacional llamada Petro. Jiménez abrió su computadora portátil y encontró un video del presidente, en su camisa de trabajo habitual, que decía a una multitud que gritaba: “Esto es algo trascendental”.