Salud

Un tatuaje biomédico puede alertar sobre el cáncer

En muchas personas los síntomas claros de haber desarrollado cáncer se manifiestan sólo en las etapas avanzadas de la enfermedad, cuando las posibilidades de recuperación se ven reducidas. Por lo tanto, los investigadores trabajan constantemente en nuevos métodos para detectar la enfermedad lo más tempranamente posible.

En este sentido, un equipo de científicos de la Escuela Técnica Superior (ETH) de Suiza en Zurich, ha desarrollado un implante cutáneo experimental el cual se oscurece como un lunar cuando detecta cambios sutiles en el cuerpo, lo que puede ser un signo de advertencia temprana de cáncer.

El implante, o tatuaje biomédico, como lo denominan los investigadores, ya ha sido probado en animales de laboratorio. Tiene una duración de aproximadamente un año y reconoce los cuatro tipos más comunes de cáncer: próstata, pulmón, colon y cáncer de mama.

Algunos tipos de cáncer aumentan la cantidad de calcio en la sangre antes de que aparezcan los síntomas. Así que los investigadores diseñaron células receptoras  sensibles al calcio. Esas células son el “tatuaje”, y cuando están en el cuerpo, pueden rastrear constantemente la concentración de calcio en la sangre.

Ingeniosamente, los científicos también diseñaron las células de modo que puedan producir un pigmento oscuro, llamado melanina, cuando entran en contacto con concentraciones especialmente altas de calcio. Cuando las células detectan los niveles elevados de calcio, el implante reacciona mostrando en la en la piel un parche oscuro.

Los investigadores indican que teóricamente alrededor del 40 por ciento de los cánceres podrían detectarse de esta manera.

Para probar la idea, los investigadores implantaron las células modificadas bajo la piel de ratones que padecían tumores cancerosos que causaban niveles elevados calcio (hipercalcemia) o tumores que no afectan los niveles sanguíneos de calcio.

Tal como fue predicho, los tatuajes sólo aparecieron en la piel de los ratones hipercalcémicos. Los animales no mostraron otros síntomas de sus tumores durante el experimento de 38 días, pero la aparición del tatuaje fue una señal de advertencia de que algo andaba mal.

Sobre los resultados observados el profesor Martin Fussenegger, afiliado al Departamento de Biosistemas de Ciencia e Ingeniería de la ETH y coautor del proyecto, comentó:

 “Las personas generalmente acuden al médico sólo cuando el tumor comienza a causar problemas. Desafortunadamente, para ese momento pudiera ser demasiado tarde. La detección temprana aumenta las posibilidades de supervivencia de manera significativa. “

En caso de que una persona que cuente con el implante note la aparición del parche oscuro, similar a un lunar, debe acudir a un médico y solicitar una evaluación posterior a fin de confirmar la enfermedad.

Los investigadores aclaran que la aparición del lunar no significa que la persona va a morir pronto; al contrario, se trata de una señal temprana, que aumenta las posibilidades de tener un tratamiento a tiempo.

Los resultados de este estudio alientan a los investigadores a suponer que en el futuro cercano tales tatuajes podrían ser una herramienta de diagnóstico útil, ya que los niveles elevados de calcio es un signo de ciertas dolencias, incluidos algunos cánceres.

Adicionalmente, los autores del proyecto presumen que este mismo enfoque funcionaría con células diseñadas especialmente para detectar otros biomarcadores de enfermedades; una discreta marca en la piel podría actuar como un signo de advertencia temprana.

El tatuaje biomédico todavía se encuentra en sus primeras etapas, pero un día, dijeron los autores, podría ofrecer a los médicos una forma de detectar el cáncer antes de que los pacientes presenten algún síntoma.

Referencia: Synthetic biology-based cellular biomedical tattoo for detection of hypercalcemia associated with cancer. Science Translational Medicine, 2018. DOI:10.1126/scitranslmed.aap8562

Fuente:  Jhoanell Angulo

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