Salud

Un nuevo estudio histórico vincula los virus del herpes con las del Alzheimer

En un estudio histórico publicado el 21 de junio en la revista Neuron, los investigadores conectaron dos de las infecciones virales más ubicuas a la enfermedad de Alzheimer.

Científicos de la Escuela de Medicina Icahn en la ciudad de Nueva York y la Universidad Estatal de Arizona recolectaron más de 2.000 muestras de tejido de 944 cerebros en varios bancos de cerebros financiados por el Instituto Nacional del Envejecimiento de EE. UU., Que también aportó dinero para el estudio. Algunas de las muestras de cerebro tenían las placas amiloides reveladoras y las acumulaciones de tau de la enfermedad de Alzheimer, algunas tenían signos de otras discapacidades cognitivas y algunas eran saludables.

El equipo encontró más de 500 tipos de virus presentes en estos cerebros. Dos, sin embargo, se destacaron por existir en concentraciones particularmente altas en cerebros con Alzheimer: el virus del herpes humano (HHV) 6 y 7.

De los nueve virus del herpes que infectan a los humanos, estos no son los que probablemente piensas cuando piensas en “herpes”. (Es probable que sean virus 1 y 2 del herpes simple, que pueden causar herpes labial y herpes genital.) HHV 6 y HHV 7 puede causar una erupción cutánea leve en bebés menores de 6 meses de edad y, en raras ocasiones, convulsiones febriles y vómitos, pero en su mayor parte, no nos molesta.

Sin embargo, lo peculiar de los virus del herpes es su capacidad para permanecer inactivo en el cuerpo , solo para reavivar más tarde y comenzar a replicarse nuevamente. Por ejemplo, el virus varicela zóster, la forma de herpes que causa la varicela, puede permanecer latente durante años y luego reactivarse más tarde en la vida, causando herpes zóster. El nombre herpes, de hecho, se deriva de un trabajo griego que significa “arrastrarse” debido a su capacidad para arrastrarse hasta los nervios y plantarse cómodamente en nuestras espinas, o en el caso de HHV 6 y HHV 7, nuestro cerebro. Los científicos han estimado que el 90% de la población estadounidense mayor de 5 años tiene HHV 6 o 7, pero nunca presenta ningún síntoma.

Sin embargo, incluso mientras duermen, los virus parecen emitir bajos niveles de proteínas o material genético que interactúan con genes que se sabe que juegan un papel en la enfermedad de Alzheimer. Cuando comienzan a reproducirse activamente, parecen acelerar las acumulaciones de proteínas relacionadas con el Alzheimer que, en última instancia, conducen a la falla del sistema en el cerebro.

“Nuestra hipótesis es que ponen el gas en la llama”, le dijo a NPR Joel Dudley, un genetista de la Facultad de Medicina de Icahn y autor del artículo .

Sin embargo, esa es solo una hipótesis de trabajo. No parece que los virus en sí mismos causen la enfermedad de Alzheimer, y también es posible que la respuesta inmune del cerebro al virus produzca acumulaciones de proteínas, más que cualquier cosa sobre los virus en sí. Además, podría ser que una persona con una predisposición genética para el Alzheimer los haga más susceptibles a tener versiones activas de estos virus.

La buena noticia es que esta investigación sugiere dos vías de investigación para el tratamiento del Alzheimer. Las nuevas terapias podrían apuntar al sistema inmunitario del cerebro para mantenerlo menos activo, o podrían tratar a los pacientes con medicamentos antivirales para mantener el virus del herpes a raya. En este punto, cualquier idea nueva para tratar el Alzheimer es bienvenida; la enfermedad ha dejado perplejos a los médicos y las compañías farmacéuticas durante décadas.

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